Chuck Berry: a los 90 años sigue en su Rock and Roll Music

Chuck Berry: a los 90 años sigue en su Rock and Roll Music

Chuck Berry

Con canciones como Maybellene (1955), Roll Over Beethoven (1956), Rock and Roll Music (1957) y Johnny B.Goode (1958), Berry redefinió los elementos del rhythm and blues, creando las bases del rock and roll. Es el tercero de seis hermanos. Estudió en la Summer High School, la primera escuela de secundaria para afroamericanos del oeste de Mississipi, en la que también estudió Tina Turner. En esta escuela realizó su primera presentación musical, una versión de la canción Confessin' the Blues de Jay McShann.

Aprendió a tocar guitarra gracias a un libro titulado Nick Manoloff's Guitar Book of Chords. Influenciado por el boogie-woogie, el blues y el swing. Uno de sus primeros maestros fue un guitarrista de jazz Ira Harris. Comenzó a trabajar como músico tocando en fiestas. En 1944, durante un viaje que realizó a Kansas City junto a dos amigos, el músico fue arrestado y condenado por el delito de robo a mano armada. Habían robado tres tiendas y un automóvil. Fueron sentenciados a 10 años de prisión. El guitarrista cumplió tres años de la condena en en reformatorio juvenil de Algoa, cerca de Jefferson City, donde formó un grupo de canto y además se dedicó al boxeo. Berry fue liberado en 1947, y siete meses después conoció a Themetta Suggs, con quien se casó al año siguiente. En 1950 nació su hija Darlin Ingrid Berry. Durante estos años realizó varios trabajos, como conserje, estilista, fotógrafo y carpintero, sin dejar de lado su carrera como músico.




A principios de 1953 se unió a la banda de rhythm and blues Sir John Trio, El grupo, liderado por el pianista Johnnie Johnson, tocaba en el club de Saint Louis llamado Cosmopolitan. Con el tiempo Berry fue adquiriendo mayor protagonismo dentro de la banda, la cual fue rebautizada Chuck Berry Combo. Tocaban canciones country, versiones de Nat King Cole o Muddy Waters. La mezcla de ritmos atrajo a un público diverso. En la ciudad sólo había otra banda que pudiera competir con la de Berry, la de Ike Turner. En 1955, en Chicago, Berry fue a un club a ver una presentación de Muddy Waters. Siguiendo el consejo de éste, el guitarrista contactó con la compañía discográfica Chess Records para grabar su primer disco. El dueño de la compañía, Leonard Chess, aceptó escuchar las grabaciones de Berry, por lo que el músico regresó a Saint Louis para preparar un demo.

Entre las canciones que grabó se encontraba Ida May, una versión de la canción de country Ida Red, y una canción de blues titulada Wee Wee Hours. Aunque a Chess le gustó Wee Wee Hours, que coincidía con el género musical con el que trabajaba su discográfica, se interesó más por la primera canción, por lo que decidió contratar a Berry.

 

1966


En julio de 1955 lanzaron el sencillo Maybellene, vendió más de un millón de copias, alcanzando el primer puesto en el ranking de R&B y el quinto en el de música pop. 
La mayoría de sus grabaciones más importantes las hizo con la discográfica Chess Records, acompañado del pianista Johnnie Johnson de su propia banda, Willie Dixon al bajo, de Fred Below en batería y Berry en guitarra. El éxito alcanzado le permitió aparecer en la película Rock, Rock, Rock, 1955, donde canta la canción You Can't Catch Me. Sus siguiente simples fueron Thirty Days, No Money Down y Too Much Monkey Business, tuvieron buena venta pero no alcanzaron el éxito de Maybellene. A finales de junio de 1956 lanzó la canción Roll Over Beethoven, que logró el segundo lugar en el ránking de ventas R&B y el puesto 29 en el Billboard Top 100. Su siguiente disco, School Days, alcanzó la primera ubicación del ránking R&B, el tercer puesto del Billboard Top 100, y fue la primera canción de Berry en aparecer en los ránkings de ventas británicos, llegando al puesto número 24.


1972


En mayo de 1957 lanzó su primer álbum de estudio, titulado After School Session. Ese mismo año, Berry apareció en la película Mister Rock and Roll. En setiembre participó en la gira Biggest Show of Stars, que recorrió 75 ciudades de Estados Unidos. Organizada por Alan Freed, participaron músicos como Buddy Holly, The Everly Brothers y The Drifters. Ese mes lanzó un nuevo sencillo, Rock and Roll Music, llegó a la sexta posición en el ránking de R&B y puesto octavo en el Hot 100. Al año siguiente publicó dos de sus discos más exitosos, Sweet Little Sixteen alcanzó la primera posición en el ránking de R&B, la segunda en el Billboard Top 100 y el puesto 16 en el Reino Unido. En abril lanzó Johnny B. Goode, canción inspirada en su mentor y compañero de banda Johnnie Johnson. El disco llegó al segundo puesto del ránking de R&B y al octavo del Top 100.

1972


La actuación de Berry en el Newport Jazz Festival de aquel año fue incluida en el documental Jazz on a Summer's Day, 1959. La película fue dirigida por el fotógrafo Bert Stern y muestra además a músicos como Louis Armstrong, Mahalia Jackson, Jimmy Giuffre, Thelonious Monk y Gerry Mulligan. Berry también apareció en la película Go, Johnny Go!, 1959, cuyo título está extraído de una frase de su canción Johnny B. Goode. Además de aquella canción, el guitarrista aparece en el film interpretando Memphis Tennessee y Little Queenie.

Durante estos años, Berry era un músico conocido, realizando giras por Estados Unidos y presentándose en programas de televisión. Gracias a su éxito económico, el guitarrista invirtió parte del dinero en bienes raíces cerca de Saint Louis, así como en clubes nocturnos. En 1958 fundó un club llamado Club Bandstand, que admitía la entrada sin segregar a los clientes por su raza. Sin embargo, en diciembre de 1959 enfrentó una de las acusaciones más graves de su carrera. Chuck Berry conoció a una joven apache llamada Janice Norine Escalanti en Juárez, Texas. La muchacha, que provenía de Yuma, Arizona, le dijo al músico que tenía 21 años de edad, cuando en realidad tenía 14. Berry le ofreció un trabajo de camarera en su club Bandstand, y la llevó a Saint Louis con él.

Chuck Berry & Mick Jagger


Algunas semanas después, la joven fue arrestada por ejercer la prostitución en un hotel de la ciudad. Este hecho llevó a que Berry fuese arrestado por infringir la ley Mann, por "transportar a una menor de edad a través de la frontera del estado para fines inmorales". El guitarrista fue condenado a cinco años de prisión y al pago de una multa de 5.000 dólares. La sentencia fue apelada, debido a los comentarios racistas que había hecho el juez durante el juicio, y la condena fue finalmente rebajada a tres años.
Tras haber pasado cerca de dos años de prisión, Berry fue liberado en octubre de 1963. Mientras estuvo privado de libertad, y durante los años siguientes, Estados Unidos comenzó a experimentar la llamada "invasión británica", con bandas como The Beatles, The Rolling Stones, The Yardbirds y The Animals. La música de estos grupos estaba influenciada por el estilo de Berry, llegando incluso a realizar nuevas versiones de sus canciones.


Little Richard & Chuck Berry


En 1963 el grupo estadounidense The Beach Boys lanzó el sencillo Surfin' USA, cuya melodía estaba basada en la canción Sweet Little Sixteen. El guitarrista posteriormente los demandó por infracción de derechos de autor y obtuvo una sentencia favorable, siendo acreditado como uno de los escritores de la canción. En 1964 lanzó sencillos como Nadine, No Particular Place to Go, You Never Can Tell y Promised Land. No Particular Place to Go alcanzó la décima posición en el ránking de ventas. Ese mismo año realizó su primera gira por el Reino Unido, y lanzó un álbum junto al guitarrista Bo Diddley, titulado Two Great Guitars. En octubre además participó en un concierto llamado The T.A.M.I Show, The Teen Age Music International Show, junto a músicos como The Beach Boys, James Brown, The Rolling Stones, The Supremes, Marvin Gaye y Smokey Robinson.


El concierto, realizado en Santa Mónica, California, fue grabado y estrenado como un documental. En 1965 lanzó el sencillo Dear Dad, que se convirtió en la última canción de Berry en entrar a los ránkings de ventas durante aproximadamente siete años. Al año siguiente firmó con la compañía discográfica Mercury Records. Durante la vigencia del contrato publicó cuatro trabajos, incluyendo el disco en vivo Live at the Fillmore Auditorium, donde fue acompañado por el grupo Steve Miller Band. Las ventas de estos trabajos no fueron buenas, pero el guitarrista continuó realizando conciertos. En julio de 1969 participó en el Schaefer Music Festival de Nueva York, junto a artistas como The Byrds, Fleetwood Mac, Miles Davis, Led Zeppelin, B. B. King, Frank Zappa y Patti LaBelle. En octubre del mismo año tocó en el Toronto Rock and Roll Revival, un concierto que contó con un importante número de músicos de los años 50 y 60, incluyendo a Fats Domino, The Everly Brothers, The Coasters, Little Richard y Jerry Lee Lewis.

Eric Clapton, Chuck Berry, Keith Richards, 1986


Berry volvió a la discográfica Chess en 1970, lanzando ese mismo año el álbum Back Home. Dos años después, lanzó la canción My Ding-a-Ling, que se transformó en su único sencillo en alcanzar la primera posición en la lista de ventas de Billboard. Grabada originalmente en 1952 por Dave Bartholomew, la canción fue incluida por Berry en su disco de 1968 From St. Louis to Frisco, rebautizada como My Tambourine.

Sin embargo, la versión que alcanzó el éxito de ventas fue una grabada en febrero de 1972 durante un concierto en Coventry, Inglaterra, que fue incorporada en el álbum The London Chuck Berry Sessions. La letra de la canción causó controversia al utilizar un doble sentido que hacía referencia al aparato reproductor masculino, lo que llevó a la activista británica Mary Whitehouse a intentar censurarla de las radios de aquel país. La petición de Whitehouse fue desestimada por la BBC. Su segundo periodo con la discográfica Chess terminó en 1975, con la publicación del álbum Chuck Berry. Su siguiente disco, Rock It, fue publicado por la compañía Atco Records en 1979. Se trata de su último álbum hasta la fecha.

Leonard Cohen, Chuck Berry, Keith Richards, 2014


Durante la década de 1970 Berry realizó giras, acompañado solo por su guitarra. Sus representantes debían preocuparse de contratar, en cada ciudad donde se presentara, una banda local para que lo acompañe, ya que era más barato que viajar junto a los músicos durante toda la gira. Entre los músicos que actuaron junto a Berry durante este período se encuentran Bruce Springsteen y la banda Brownsville Station. En junio de 1979 el guitarrista fue invitado a la Casa Blanca para tocar frente al presidente Jimmy Carter. Durante aquel tiempo Berry volvió a tener problemas con la ley. La Internal Revenue Service lo había estado investigando por evasión de impuestos, señalando que el guitarrista no había declarado todo el dinero ganado en sus conciertos. Berry fue encontrado culpable, siendo condenado a cuatro meses de cárcel y a 1.000 horas de trabajo comunitario, las que cumplió realizando conciertos a beneficio.

Berry continuó realizando presentaciones durante los años 1980. El director Taylor Hackford hizo un documental titulado Hail! Hail! Rock 'n' Roll, 1987, sobre un concierto que Keith Richards organizó en honor al cumpleaños número 60 del músico, realizado en su ciudad natal. Entre los artistas que participaron se encontraban Eric Clapton, Etta James, Julian Lennon, Robert Cray y Linda Ronstadt. El mismo año en que se estrenó el documental el guitarrista publicó su autobiografía. Entre los temas tratados en el libro se encuentran su familia, sus influencias musicales, la discriminación racial que sufrió durante su carrera.

2016


Al final de los años 1980, Berry abrió un restaurante en Wentzville, Missouri, al que llamó The Southern Air. También posee un terreno en Wentzville llamado Berry Park, donde durante muchos veranos, Berry realizó conciertos de rock. Lo cerró eventualmente al público debido al comportamiento de muchos asistentes. En enero de 1993 participó junto a músicos como Fleetwood Mac, Michael Jackson, Barbra Streisand, Aretha Franklin y Little Richard en la gala de la investidura presidencial de Bill Clinton. En octubre de 2016, durante la celebración de su 90 cumpleaños, Chuck Berry anunció el lanzamiento de su nuevo disco, previsto para 2017. Será su primer álbum con temas nuevos en 38 años y sus hijos forman parte de la grabación.

Su influencia alcanzó a músicos como The Beatles, Bob Dylan, The Beach Boys o The Rolling Stones. Según el crítico musical Robert Christgau, "Berry le enseñó a George Harrison y Keith Richards cómo tocar la guitarra mucho antes de conocerlos".

Cuando Keith Richards le introdujo en el Salón de la Fama del Rock, dijo: "Es difícil para mi presentar a Berry, porque siempre he machacado lo que él toca!".

John Lennon, otro admirador de Berry, tomó prestado un verso de la canción de Berry You Can't Catch Me para su canción Come Together y fue demandado posteriormente por los administradores de Berry.

Angus Young de AC/DC ha citado a Berry como una de sus influencias más grandes, llegando a imitar sobre los escenarios su "paso del pato" duckwalk. Es un recordado paso de Rock'n roll, normalmente realizado durante un solo de guitarra que consiste saltar en un solo pie, mientras que se mantiene el otro en el aire apuntando hacia la dirección que se avanza y agitándolo hacia arriba y hacia abajo.

Su canción Johnny B. Goode fue incluida en el disco de oro de las Voyager, en 1977. La idea de los discos fue adoptada por Carl Sagan, que lo vio como una cápsula del tiempo que alberga sonidos e imágenes representativos de la diversidad en la Tierra. Entre su contenido se encuentran saludos en diferentes idiomas, imágenes, sonidos y canciones provenientes de diversas partes del mundo. La canción de Berry fue seleccionada por Estados Unidos junto a otras dos de Louis Armstrong y Blind Willie Johnson.

2016

Reconocimientos


En 1984 recibió un premio Grammy a la carrera artística, debido a su trayectoria. Dos años después fue incluido en el Salón de la Fama del Rock, en la primera ceremonia celebrada por la institución. Berry subió al escenario donde interpretó canciones con músicos como Keith Richards, Neil Young y Billy Joel. En octubre de 1987 fue premiado con una estrella en el Paseo de la Fama de Hollywood.

El año 2000 recibió el Premio Kennedy, y en 2002 la organización BMI lo homenajeó junto a los músicos Bo Diddley y Little Richard, siendo denominados "padres fundadores del rock & roll". En 2012 fue premiado junto a Leonard Cohen por la asociación literaria PEN Club Internacional, siendo los primeros compositores en obtener el galardón.

Dos años después fue galardonado junto al Director de Teatro Peter Sellars con el Premio de Música Polar, entregado anualmente por la Real Academia Sueca de Música. Según la organización del premio: "Cada riff y solo tocado por guitarristas de rock durante los últimos 60 años posee un ADN que puede ser rastreado hasta Chuck Berry". La revista Time lo incluyó en las listas de los 100 mejores artistas y 100 mejores guitarristas, en el quinto y séptimo puesto, respectivamente.

Chuck Berry & Keith Richards


El semanario musical NME ubicó a Johnny B. Goode como el octavo mejor solo de guitarra de la historia, y como la mejor canción de los años 50. El año 2012 la revista Guitar World realizó una encuesta entre sus lectores para escoger a los mejores guitarristas de todos los tiempos, quedando Chuck Berry en el puesto 44. Berry ha sido también incluido en varias listas creadas por la revista Rolling Stone. En 2003 fue ubicado en el sexto puesto de los 100 guitarristas más grandes de todos los tiempos.

Ese mismo año la revista creó la lista de los 500 mejores álbumes de todos los tiempos, incluyendo el disco The Great Twenty-Eight en el puesto número 21. Fue ubicado en el quinto puesto de los 100 mejores artistas de todos los tiempos.
En diciembre de 2004 seis de sus canciones fueron incluidas en la lista de las 500 mejores canciones de todos los tiempos: Johnny B. Goode (#7), Maybellene (#18), Roll Over Beethoven (#97), Rock and Roll Music (#128), Sweet Little Sixteen (#272) y Brown Eyed Handsome Man (#374). El año 2008 Johnny B. Goode fue ubicada en el primer puesto de las 100 mejores canciones de guitarra de todos los tiempos.

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