Etta James

Rabia para sobrevivir
foto del disco All the Way, 2006
foto del disco All the Way, 2006

Etta James

Rabia para sobrevivir

Pocos cantantes de R&B suenan en la tierra como ella. Su autobiografía, Rage to Survive, describe su pasado, incluyendo adicciones a las drogas. Sus problemas personales rara vez han afectado su canto. James se ha mantenido allí desde la era del R&B y doo wop a mediados de los años 50 hasta el apogeo de los finales de los años 60 y hasta los años 90 y 2000, donde su disco de 1994 Mystery Lady rindió un amoroso homenaje basado en el jazz a uno de sus ídolos, Billie Holiday. La voz de Etta James se ha profundizado a lo largo de los años, transmite una notable pasión y dolor.

Jamesetta Hawkins era una niña prodigio del gospel, cantando en su coro de la iglesia bautista de Los Ángeles (y en la radio) cuando sólo tenía cinco años de edad bajo la tutela del profesor James Earle Hines. Se mudó a San Francisco en 1950, pronto se unió a otras dos chicas para formar un grupo de canto. Cuando tenía 14 años, el líder de la banda Johnny Otis le dio una audición al trío. Contra los deseos de su madre, la joven cantante se embarcó para L.A. para grabar "Roll With Me Henry" con la banda de Otis y el vocalista Richard Berry en 1954 para Modern Records. Otis invirtió su primer nombre para idear su nombre en el escenario y apodó a su grupo vocal The Peaches (también el apodo de Etta). "Roll With Me Henry", rebautizado como "The Wallflower" cuando algunos programadores de radio se opusieron a las connotaciones del título original, encabezó las listas de R&B en 1955.

Etta James siguió cantando para Modern durante gran parte de la década (a menudo bajo la supervisión de Maxwell Davis). James aterrizó en Chess Records de Chicago en 1960, firmando con su subsidiaria Argo. Inmediatamente, su carrera de grabación se puso en marcha; no sólo un par de duetos con su entonces novio, el cantante de los Moonglows, Harvey Fuqua. Pero el lado más áspero de James no fue abandonado: el gospel. "Something's Got A Hold on Me" en 1962, un LP de 1963 (Etta James Rocks the House) cortado en el New Era Club de Nashville, y un dúo de 1966 empapado de blues con su amigo de la infancia, Sugar Pie De Santo, In the Basement.

Aunque Chess era el anfitrión de su propia banda, James viajó a los estudios Fame de Rick Hall en Muscle Shoals en 1967 y emergió con uno de sus clásicos de todos los tiempos. Cuéntale a mamá fue un chispeante trozo de alma sureña optimista que contrastaba notablemente con otro destacado de las mismas sesiones, la balada Me gustaría ir a ciegas. A pesar de la muerte de Leonard Chess, Etta James permaneció en el sello en 1975, experimentando hacia el final con un enfoque más basado en el rock.

Live Music Television editó una actuación filmada en vivo de Etta James en el Festival de Jazz de Montreux en 1975 con una banda integrada por Brian Ray en la guitarra, Richard Tee en los teclados, Frank Abel piano eléctrico y órgano, John Paul Jones en el bajo, Doug Hammond en la batería, Arthur Young en la trompeta, Gene 'Mighty Flea' Conners en el trombón, Pony Poindexter en el saxo soprano, Klaus Doldinger en el saxo tenor y Howard Johnson en el saxo barítono y la tuba.


Hubo algunos años magros -personales y profesionales- para Miss Peaches. Pero volvió a la pista para grabar en 1988 con un set para Island, Seven Year Itch, que reafirmó su dominio del alma sureña. Sus siguientes álbumes han sido muy variados: en 1990, Sticking to My Guns fue extremadamente contemporáneo; La producción de Jerry Wexler en 1992, The Right Time, para Elektra, fue hábilmente conmovedora, y la mayoría de sus otras salidas de los años 90 han explorado las direcciones del jazz. En 1998 también lanzó un álbum navideño, Etta James Christmas. Ingresó al Salón de la Fama de los Blues en 2001, y en 2003 recibió un premio Grammy Lifetime Achievement Award.

Ese año también vio el lanzamiento de su álbum Let's Roll, seguido en 2004 por un CD de nuevas actuaciones de blues, Blues to the Bone, ambos en RCA Records. James luego cambió de marcha y lanzó un álbum de estándares pop, All the Way, en RCA en 2006. En vivo, Etta James es una intérprete atrevida y sin restricciones cuyas sugestivas travesuras en el escenario a veces bordean lo obsceno. Ha pagado sus cuotas muchas veces como pionera en R&B y soul; por mucho tiempo continuará sorprendiendo a los no iniciados. Bill Dahl

 

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